การศึกษาใหม่ ‘ไส้เดือน’ ที่ดุร้ายตัวนี้คือปูเสฉวนแห่งทะเลโบราณ

ยุคแคมเบรียน 543 ล้าน - 490 ล้านปีก่อน ยุคที่เป็นจุดเริ่มต้นของความหลากหลายทางชีวภาพบนโลก โดยที่บรรพบุรุษของสัตว์สมัยใหม่แทบทุกชนิดปรากฏตัวครั้งแรกในยุคนี้ หนึ่งในสิ่งที่น่ากลัวในยุคนั้นคือหนอนช้อน หรืออีกชื่อคือหนอนองคชาต

หนอนช้อน
Advertisements

สิ่งนี้รู้จักกันในทางเทคนิคว่า Priapulids ซึ่งตั้งชื่อตาม Priapus เทพเจ้ากรีกที่มีอวัยวะสืบพันธุ์ชาย ซึ่งรู้จักกันทั่วไปว่าเป็นหนอนทะเลชนิดหนึ่งที่รอดชีวิตในมหาสมุทรโลกมาเป็นเวลา 500 ล้านปี ลูกหลานสมัยใหม่ของพวกมันอาศัยอยู่ในโพรงลึกใต้ดินในน้ำ มันทำให้ชาวประมงตกใจเป็นครั้งคราวด้วยร่างกายที่มีรูปร่างเหมือนอวัยวะเพศชาติ แต่ซากดึกดำบรรพ์ที่มีอายุของมันย้อนไปถึงยุค แคมเบรียน แสดงให้เห็นว่าหนอนช้อนเคยอยู่ในทะเลโบราณ และกระจายอยู่ทั่วไปในโลก มันมีปากที่มีเขี้ยวยาวยื่นออกมาเพื่อจับสัตว์ทะเลที่น่าสงสารที่เข้ามาใกล้

แต่สิ่งที่น่ากลัวก็คือ ตัวหนอนเองนั้นไม่มีความกลัว ในการศึกษาใหม่ที่ตีพิมพ์ในวันที่ 7 พฤศจิกายน 2021 ในวารสาร Current Biology นักวิจัยได้ค้นพบฟอสซิล priapulid สี่ตัวที่ฝังอยู่ในเปลือกหอยรูปกรวยของ hyoliths ซึ่งเป็นกลุ่มสัตว์ทะเลที่สูญพันธุ์ไปนานแล้ว

นักวิจัยกล่าว “เนื่องจากหนอนทั้งหมดถูกพบในเปลือกชนิดเดียวกัน และอยู่ในตำแหน่งเดียวกัน จึงเป็นไปได้ว่าตัวหนอนได้ใช้เปลือกเป็นที่บ้าน เช่นเดียวกับปูเสฉวนสมัยใหม่” ..หากเป็นกรณีนี้ ดูเหมือนว่าหนอนช้อนจะคิดค้นวิถีชีวิตแบบ “ปูเสฉวน” มาหลายร้อยล้านปีก่อนที่สัตว์จำพวกครัสเตเชียนอย่างแอมโมไนต์

Advertisements

“คำอธิบายเดียวที่สมเหตุสมผลคือ เปลือกหอยเหล่านี้เป็นบ้านของพวกมัน ซึ่งเป็นเรื่องที่น่าแปลกใจจริงๆ” Martin Smith ผู้ร่วมวิจัยด้านการศึกษา รองศาสตราจารย์ด้านบรรพชีวินวิทยาที่มหาวิทยาลัยเดอแรมในอังกฤษ กล่าวในแถลงการณ์

ทีมงานได้ค้นพบฟอสซิลหนอนสี่ตัว แถบกวงซานจากทางตอนใต้ของจีน ซากดึกดำบรรพ์เหล่านี้มีอายุถึงต้น ยุคแคมเบรียน (ประมาณ 525 ล้านปีก่อน) ฟอสซิลนี้ไม่เพียงแต่ยังคงสภาพโครงสร้างแข็ง เช่น ฟันและเปลือก แต่ยังรวมถึงเนื้อเยื่ออ่อน เช่น ร่างของหนอน priapulids ซึ่งหายากมากในฟอสซิล

“ในแต่ละเปลือก ก้นของหนอนจะอยู่ที่ด้านล่างของกรวยหอย ในขณะที่หัวและปากของหนอนห้อยออกไปด้านข้าง คล้ายกับไอศกรีมที่กำลังละลาย” นักวิจัยระบุว่า บริเวณฟอสซิลยังมีเปลือกเปล่าอื่นๆ อีกหลายสิบชิ้น แต่ไม่มีหนอนช้อน บ่งชี้ว่าความเชื่อมโยงระหว่างทั้งสองไม่ใช่เพียงเรื่องบังเอิญ ยิ่งกว่านั้น หนอนแต่ละตัวจะพอดีกับปลอกของมันอย่างแน่นหนา บ่งบอกว่าสิ่งมีชีวิตเหล่านี้เลือกเปลือกของพวกมันเพื่อการปกป้องตัวอย่างถาวรจากนักล่า แทนที่จะเป็นที่หลบภัยชั่วคราว

นักวิจัยเขียนว่าพฤติกรรมคล้าย “ปูเสฉวน” แบบนี้ไม่เคยพบเห็นในสัตว์เลี้ยงลูกด้วยนมมาก่อนหรือในสปีชีส์ใดๆ ก่อนยุคมีโซโซอิก (250 ล้านถึง 65 ล้านปีก่อน) สำหรับ Smith เป็นเรื่องที่ “เหลือเชื่อ” ที่พฤติกรรมที่ซับซ้อนนี้ อาจเกิดขึ้นไม่นานหลังจากการเกิดความหลากหลายทางชีวภาพครั้งใหญ่ที่เรียกว่าการระเบิดของยุค แคมเบรียน เมื่อกว่า 500 ล้านปีก่อน ในโลกอันโหดร้ายของมหาสมุทรตอนต้น ดูเหมือนว่าแม้แต่ตัวหนอนที่น่าเกรงขามยังต้องทำทุกอย่างเพื่อให้ตัวเองให้อยู่รอด

Advertisements

อ่านเรื่องอื่น

Advertisements
แหล่งที่มาlivescience