Burning Mountain ไฟลึกลับอายุ ‘6000 ปี’ เผาไหม้ออสเตรเลียจนถึงทุกวันนี้

ในอุทยานแห่งชาติแห่งหนึ่งซึ่งอยู่ห่างจากซิดนีย์ไปทางเหนือของออสเตรเลีย ประมาณ 4 ชั่วโมง มีไฟที่ลุกลามอย่างควบคุมไม่ได้ และมันก็เป็นเช่นนี้มาอย่างน้อย 6,000 ปีแล้ว

ภูเขาที่ลุกไหม้

เปลวไฟใต้ดินลึกลับที่รู้จักกันในชื่อ “Burning Mountain” เป็นไฟที่เก่าแก่ที่สุดที่รู้จักกันในโลก และนักวิทยาศาสตร์บางคนประเมินว่ามันอาจจะเก่าแก่กว่าที่เราคิดในปัจจุบันมาก โดย Burning Mountain ตั้งอยู่ใต้ Mount Wingen ในรัฐนิวเซาธ์เวลส์ (Wingen หมายถึง ‘ไฟ’ ในภาษาของคนท้องถิ่น Wanaruah ซึ่งเป็นผู้พิทักษ์ดินแดนดั้งเดิม)

Guillermo Rein ศาสตราจารย์ด้านวิทยาศาสตร์การดับเพลิงแห่ง Imperial College London ในสหราชอาณาจักรกล่าวว่า “ไม่มีใครรู้ขนาดของไฟที่อยู่ใต้ Burning Mountain เราทำได้เพียงอนุมานเท่านั้น”

“อาจจะเป็นลูกบอลที่มีเส้นผ่านศูนย์กลางประมาณ 5-10 เมตร ซึ่งมีอุณหภูมิถึง 1,000 องศาเซลเซียส” เขาอธิบาย โดย Rein เคยไปเยี่ยม Burning Mountain ในปี 2014 ซึ่งอยู่ในรายชื่อที่เขาต้องการไปทัศนศึกษา

ไฟไหม้ตะเข็บถ่านหิน (coal seam) ต่างจากไฟทั่วไป มันจะคุกรุ่นซึ่งหมายความว่าไม่มีเปลวไฟ มันเป็นเหมือนถ่านที่คุอยู่ในเตาบาร์บีคิวมากกว่าไฟถ่านหินทั่วไป ..ไฟที่ Burning Mountain กำลังลุกไหม้อยู่ใต้ดินประมาณ 30 เมตร และเคลื่อนตัวไปทางใต้ด้วยความเร็วประมาณ 1 เมตรต่อปี

หากคุณมีโอกาสได้เยี่ยมชมอุทยานแห่งชาติ ซึ่งเปิดให้นักท่องเที่ยวเข้าชม หลักฐานที่มีอยู่ในปัจจุบันคือควันและขี้เถ้าสีขาว พื้นดินที่อุ่นเมื่อสัมผัส หินที่เปลี่ยนสีเป็นสีเหลืองและสีแดง และกลิ่นกำมะถันที่ปล่อยออกมา

แต่ถึงแม้ว่าส่วนใหญ่จะมองไม่เห็นในตอนนี้ แต่เส้นทางที่ไฟได้ใช้ไปนั้นก็มองเห็นได้จากการสอบสวนอย่างใกล้ชิด โดยพื้นที่ที่เพิ่งถูกไฟไหม้นั้นปกคลุมไปด้วยขี้เถ้าและไม่มีสัญญาณของสิ่งมีชีวิตโดยเฉพาะพืช

“ข้างหน้ากองไฟที่ยังมาไม่ถึง คุณจะเห็นป่ายูคาลิปตัสที่สวยงามแห่งนี้ แต่ที่ซึ่งไฟอยู่ตอนนี้ ไม่มีอะไรมีชีวิตเลย แม้แต่หญ้าที่ทนทานที่สุด” Rein กล่าว “และที่ที่เกิดไฟไหม้เมื่อ 20-30 ปีที่แล้ว ป่าได้กลับมาแล้ว แต่เป็นป่าที่แตกต่างจากเดิม ..ไฟได้กำหนดภูมิทัศน์ขึ้นมาใหม่”

ใครเป็นคนเริ่มไฟ? ที่น่าสนใจคือไม่มีใครแน่ใจว่าอะไรทำให้เกิดยิ่งนี้ขึ้นมา ตามบันทึกมีไฟลึกลับนี้ถูกพบเห็นโดยชาววยุโรปเป็นครั้งแรกในปี 1820 จากนั้นเกษตรกรในท้องถิ่นประกาศว่าเขาค้นพบภูเขาไฟในภูมิภาค Mount Wingen

เพียงหนึ่งปีต่อมาในปี 1821 CPN Wilton นักธรณีวิทยาสรุปว่าภูเขาไฟพบนี้เป็นไฟตะเข็บถ่านหิน จากการตรวจสอบได้แสดงให้เห็นว่าเส้นทางของไฟครอบคลุมประมาณ 6.5 กิโลเมตร และบ่งชี้ว่าได้ลุกไหม้อย่างน้อย 6,000 ปีแล้ว แต่นอกเหนือจากนั้น แทบไม่มีการวิจัยอย่างเป็นทางการใดๆ เกี่ยวกับพื้นที่ดังกล่าว

การศึกษาแสดงให้เห็นว่าจุดความร้อนในตัวของถ่านหินสามารถอยู่ในช่วง 35 – 140 องศาเซลเซียส แต่สิ่งที่น่าสนใจกว่าคือเราไม่รู้แน่ชัดว่าไฟนั้นอายุเท่าไหร่ นักวิจัยพบหลักฐานที่บ่งชี้ว่าไฟชนิดเดียวกันอาจลุกไหม้นานกว่านี้มาก “ไม่ใช่แค่อายุ 6,000 ปี แต่เป็นอย่างน้อยก็ 6,000 ปี” Rein กล่าว

อ่านเรื่องอื่น