Tuatara ‘ไดโนเสาร์ที่ยังมีชีวิต’ สิ่งมีชีวิตที่วิวัฒนาการเร็วที่สุดที่มนุษย์รู้จัก

ไดโนเสาร์ไม่ได้สูญพันธุ์ไปทั้งหมด หลายชนิดวิวัฒนาการเปลี่ยนรูปร่างหรือไม่เปลี่ยนเลย และมีชีวิตอยู่จนถึงปัจจุบัน แต่ไม่มีชนิดไหนเทียบได้กับ ทัวทารา (tuatara) สัตว์ที่นักวิทยาศาสตร์ยกให้เป็นสัตว์ที่วิวัฒนาการเร็วที่สุด และได้ชื่อว่าไดโนเสาร์ที่มีชีวิต

Advertisements

ทัวทารา (tuatara) เป็นสัตว์เลื้อยคลานดึกดำบรรพ์ที่สืบเชื้อสายมาจากสัตว์เลื้อยคลานโบราณยุคเดียวกับไดโนเสาร์ เมื่อกว่า 220 ล้านปีก่อน จัดเป็นสัตว์หายาก และอายุยืนได้ถึง 200 ปี สามารถปรับสภาพตัวเองจนอยู่รอดมาได้ถึงทุกวันนี้ คาดการณ์ว่าปัจจุบันมีจำนวนประชากรเหลืออยู่ในธรรมชาติราว 50,000 ตัว

ในการประมาณความเร็วของวิวัฒนาการ นักวิจัยได้กู้คืนลำดับดีเอ็นเอจากกระดูกของทัวทาราโบราณ โดยทีมงานพบว่าแม้ว่าทัวทารา จะยังคงไม่เปลี่ยนแปลงร่างกายส่วนใหญ่ในช่วงวิวัฒนาการที่ยาวนาน แต่พวกเขาก็วิวัฒนาการที่ระดับ DNA เร็วกว่าสัตว์อื่นๆ

David Lambert นักวิจัยจาก Allan Wilson Center for Molecular Ecology and Evolution ในนิวซีแลนด์ กล่าวว่า “สิ่งที่เราพบคือ ทัวทารา มีอัตราการวิวัฒนาการระดับโมเลกุลสูงที่สุดที่เท่าที่พบมา

นักวิทยาศาสตร์หลายคนคิดว่าวิวัฒนาการของโมเลกุลจะเร็วที่สุดในสัตว์ที่มีรูปแบบทางกายภาพหรือทางสัณฐานวิทยาวิวัฒนาการไปอย่างรวดเร็วเช่นกัน การค้นพบทัวทารา ชี้ให้เห็นเป็นอย่างอื่นว่าไม่มีความสัมพันธ์ระหว่างอัตราทั้งสอง

Advertisements

“แน่นอนว่าเราเคยคาดว่าทัวทาราที่เป็นสัตว์ทำกิจกรรมทุกอย่างช้าๆ มันเติบโตช้า ทำแต่สิ่งเดิมๆ อย่างช้าๆ และมีการเผาผลาญที่ช้ามาก จะมีวิวัฒนาการอย่างช้าๆ แต่อันที่จริง ในระดับ DNA พวกมันวิวัฒนาการเร็วจนน่าตกใจ”

อัตราการวิวัฒนาการของเพนกวินอาเดลี ซึ่ง Lambert และทีมของเขาได้ศึกษาในทวีปแอนตาร์กติกมาหลายปีนั้นยังช้ากว่าของทัวทาราเล็กน้อย อัตราของทัวทารานั้นเร็วกว่าสัตว์อื่นๆ ที่ได้รับการศึกษาอย่างมาก รวมถึงสิงโต วัว ม้า และหมีถ้ำที่สูญพันธุ์ไปแล้ว

ทัวทาราเติบโตเต็มที่เมื่ออายุได้ 70 ปี และเริ่มผสมพันธุ์ได้ตั้งแต่อายุ 20 ปี ซึ่งในปี 2009 ที่สวนสัตว์ในประเทศอังกฤษ ทัวทาราเพศผู้ตัวหนึ่งอายุ 111 ปี ที่ถูกเลี้ยงในนั้นได้ผสมพันธุ์กับทัวทาราเพศเมีย และได้ไข่และฟักออกเป็นตัวทั้งหมด 11 ตัวด้วยกัน ทัวทาราเมื่อวางไข่เสร็จแล้ว จะไม่กลับมาดูแลหรือฟักไข่ แต่จะปล่อยให้ฟักเองโดยธรรมชาติ ซึ่งเป็นเรื่องน่าทึ่งที่พวกมันยังมีเหลือรอดจนถึงทุกวันนี้

Advertisements
Advertisements

อ่านเรื่องอื่น